La course contre le virus à l’origine du COVID-19 a pris un nouveau tournant: des mutations apparaissent rapidement, et plus il faut de temps pour vacciner les gens, plus il est probable qu’une variante pouvant échapper aux tests, traitements et vaccins actuels puisse émerger.

Le coronavirus devient de plus en plus diversifié génétiquement, et les responsables de la santé affirment que le taux élevé de nouveaux cas en est la principale raison. Chaque nouvelle infection donne au virus une chance de muter au fur et à mesure qu’il se copie, menaçant d’annuler les progrès réalisés jusqu’à présent pour contrôler la pandémie.

Vendredi, l’Organisation mondiale de la santé a exhorté à redoubler d’efforts pour détecter de nouvelles variantes. Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont déclaré qu’une nouvelle version identifiée pour la première fois au Royaume-Uni pourrait devenir dominante aux États-Unis d’ici mars. Bien qu’il ne provoque pas de maladie plus grave, il entraînera plus d’hospitalisations et de décès simplement parce qu’il se propage beaucoup plus facilement, a déclaré le CDC, mettant en garde contre “une nouvelle phase de croissance exponentielle.”

”Nous le prenons vraiment très au sérieux », a déclaré le Dr Anthony Fauci, le plus grand expert en maladies infectieuses du gouvernement américain, dimanche sur l’émission “Meet the Press » de NBC.”

« Nous devons faire tout ce que nous pouvons maintenant… pour obtenir une transmission aussi faible que possible « , a déclaré le Dr Michael Mina de l’Université Harvard. “La meilleure façon d’empêcher l’émergence de souches mutantes est de ralentir la transmission.”

Jusqu’à présent, les vaccins semblent rester efficaces, mais il y a des signes que certaines des nouvelles mutations peuvent saper les tests de dépistage du virus et réduire l’efficacité des médicaments à base d’anticorps en tant que traitements.

“Nous sommes dans une course contre la montre” car le virus “peut tomber sur une mutation” qui le rend plus dangereux, a déclaré le Dr Pardis Sabeti, biologiste de l’évolution au Broad Institute du MIT et de Harvard.

Les jeunes peuvent être moins disposés à porter des masques, à fuir les foules et à prendre d’autres mesures pour éviter l’infection, car la souche actuelle ne semble pas les rendre très malades, mais “dans un changement mutationnel, cela pourrait”, a-t-elle averti. Sabeti a documenté un changement dans le virus Ebola au cours de l’épidémie de 2014 qui l’a aggravé.

Mutations à la hausse
Il est normal que les virus acquièrent de petits changements ou mutations dans leur alphabet génétique au fur et à mesure de leur reproduction. Ceux qui aident le virus à prospérer lui confèrent un avantage concurrentiel et évincent ainsi les autres versions.

En mars, quelques mois seulement après la découverte du coronavirus en Chine, une mutation appelée D614G est apparue qui le rendait plus susceptible de se propager. Il est rapidement devenu la version dominante dans le monde.

Maintenant, après des mois de calme relatif, “nous avons commencé à voir une évolution frappante” du virus, a écrit le biologiste Trevor Bedford du Fred Hutchinson Cancer Research Center de Seattle sur Twitter la semaine dernière. “Le fait que nous ayons observé trois variantes de préoccupation émerger depuis septembre suggère qu’il y en a probablement d’autres à venir.”

L’un d’eux a d’abord été identifié au Royaume-Uni et est rapidement devenu dominant dans certaines parties de l’Angleterre. Il a maintenant été signalé dans au moins 30 pays, dont les États-Unis.

Peu de temps après, l’Afrique du Sud et le Brésil ont signalé de nouvelles variantes, et la principale mutation de la version identifiée en Grande-Bretagne est apparue sur une version différente “qui circule dans l’Ohio… au moins aussi loin que septembre ”, a déclaré le Dr Dan Jones, pathologiste moléculaire à l’Université d’État de l’Ohio, qui a annoncé cette découverte la semaine dernière.

”La conclusion importante ici est qu’il est peu probable que cela soit lié aux voyages » et que le virus acquière des mutations similaires indépendamment à mesure que de plus en plus d’infections se produisent, a déclaré Jones.

Cela suggère également que les restrictions de voyage pourraient être inefficaces, a déclaré Mina. Parce que les États-Unis ont tellement de cas, “nous pouvons élever nos propres variantes qui sont tout aussi mauvaises ou pires” que celles d’autres pays, a-t-il déclaré.

Risques liés au traitement, au vaccin et à la réinfection
Certains tests de laboratoire suggèrent que les variantes identifiées en Afrique du Sud et au Brésil pourraient être moins sensibles aux médicaments anti-anticorps ou au plasma de convalescence, du sang riche en anticorps provenant de survivants du COVID-19 — qui aident les gens à combattre le virus.

Les scientifiques du gouvernement « étudient activement » cette possibilité, a déclaré jeudi à la presse la Dre Janet Woodcock de la Food and Drug Administration des États-Unis. Le gouvernement encourage le développement de traitements à anticorps multiples plutôt que de médicaments à anticorps uniques pour avoir plus de moyens de cibler le virus au cas où l’un d’eux s’avérerait inefficace, a-t-elle déclaré.

Selon de nombreux scientifiques, les vaccins actuels induisent des réponses immunitaires suffisamment larges pour qu’ils restent efficaces. Un changement génétique suffisant peut éventuellement nécessiter de peaufiner la formule vaccinale, mais “cela va probablement prendre de l’ordre des années si nous utilisons bien le vaccin plutôt que des mois”, a déclaré jeudi le Dr Andrew Pavia de l’Université de l’Utah lors d’une webdiffusion organisée par l’Infectious Diseases Society of America.

Les responsables de la santé craignent également que si le virus change suffisamment, les gens pourraient contracter le COVID-19 une deuxième fois. La réinfection est actuellement rare, mais le Brésil a déjà confirmé un cas chez quelqu’un avec une nouvelle variante qui avait été malade avec une version précédente plusieurs mois plus tôt.

Que faire
“Nous voyons beaucoup de variantes, de diversité virale, car il y a beaucoup de virus”, et réduire les nouvelles infections est le meilleur moyen de le freiner, a déclaré le Dr Adam Lauring, expert en maladies infectieuses à l’Université du Michigan à Ann Arbor.

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