Alors que l’exposition au coronavirus a forcé des milliers d’enseignants à travers les États-Unis à rester à la maison et à se mettre en quarantaine cet hiver, les administrateurs du district scolaire du comté de Washoe, qui dessert 62 000 élèves dans l’ouest du Nevada, ont tout mis en œuvre pour essayer de continuer l’enseignement en personne pour les élèves.

Ils ont épuisé l’approvisionnement régulier du district en instructeurs de remplacement. Ils ont demandé aux enseignants d’utiliser leurs périodes de planification pour couvrir les cours pour les collègues en quarantaine. Certaines écoles ont fait appel à des directeurs, des bibliothécaires, des conseillers d’orientation et d’autres membres du personnel pour donner des cours ou surveiller les déjeuners et les récréations. Le surintendant a même suppléé un enseignant absent.

”Nous avons dû adopter un état d’esprit tout-terrain pour garder les écoles ouvertes », a déclaré Joe Ernst, un surintendant de la région qui supervise 24 écoles du comté de Washoe.

Mais à la fin du mois de novembre, le virus avait forcé tant d’enseignants à rester chez eux que le district n’était pas en mesure de répondre à quelque 2 000 demandes de remplaçants. Peu de temps après, le district a interrompu l’enseignement en personne, transférant tous les collèges et lycées à l’apprentissage à distance jusqu’à cette semaine.

Les luttes du comté de Washoe caractérisent la bataille que de nombreuses écoles mènent pour poursuivre l’enseignement en personne. À travers le pays, les responsables de l’éducation publique et des districts affirment que la pandémie a intensifié une pénurie d’enseignants de longue date à des niveaux de crise.

Alors que les pics d’infections virales et d’expositions ont forcé plus d’éducateurs à rester à la maison, la pénurie d’enseignants — exacerbée par un accès limité au dépistage du COVID-19 et à la recherche des contacts — est l’une des principales raisons pour lesquelles les écoles et même des districts entiers ont dû fermer l’enseignement en personne, souvent pendant des semaines.

”C’est un tel effet d’entraînement », a déclaré Laura Penman, surintendante des écoles communautaires Eminence, un petit district de l’Indiana rural. Le district a dû fermer brièvement sa seule école primaire en novembre car un seul éducateur infecté était entré en contact avec plusieurs collègues. Il n’y avait pas assez de remplaçants ou de membres du personnel à pourvoir. « Les pénuries d’enseignants peuvent rendre toute une école virtuelle », a-t-elle déclaré.

Désespérés de combler le manque de personnel, les districts, grands et petits, augmentent le salaire des remplaçants et même la publicité pour des postes temporaires sur des panneaux d’affichage locaux. Certains États et districts ont également suspendu les exigences en matière de cours collégiaux ou autorisé une formation en ligne abrégée pour les enseignants remplaçants d’urgence.

Bien que des solutions de dotation d’obstacles puissent être nécessaires pendant la pandémie, les experts en éducation disent qu’elles pourraient diminuer la qualité de l’apprentissage en personne, perturbant davantage l’éducation pour une génération d’enfants.

”Chaque jour, ces enfants ont un nouvel enseignant devant eux », a déclaré Ernst lors d’une présentation du conseil scolaire cet hiver, faisant écho aux préoccupations des éducateurs et des parents à l’échelle nationale. “La continuité globale de l’éducation est considérablement affectée.”

Le système scolaire public américain est aux prises avec une pénurie d’enseignants réguliers à temps plein depuis des années. Le financement de l’éducation est réduit dans de nombreux États et, avant la pandémie, une étude indiquait que les écoles du pays avaient besoin de plus de 100 000 enseignants agréés à temps plein supplémentaires, en particulier dans les domaines des sciences et de l’éducation spécialisée. Le coronavirus aggrave considérablement ce déficit, disent les experts, en incitant de nombreux enseignants à quitter la profession ou à prendre une retraite anticipée.

La pandémie a également poussé de nombreux éducateurs à la retraite qui travaillaient régulièrement comme remplaçants à refuser les concerts d’enseignement en personne.

”Il y a une pénurie d’enseignants », a déclaré Jeffrey Thoenes, surintendant des écoles publiques de Comstock à Kalamazoo, dans le Michigan, notant que son district avait récemment enregistré environ deux douzaines d’absences d’enseignants en une journée — dépassant de loin les trois remplaçants disponibles pour couvrir leurs cours.

Les chercheurs en éducation ont déclaré que la pénurie d’enseignement pandémique intensifierait probablement les disparités d’apprentissage, en particulier dans les écoles à forte pauvreté où des remplaçants expérimentés choisissent souvent de ne pas travailler.

 » C’est un désastre. Les enfants qui ont déjà eu le pire de COVID et de ses conséquences sont ceux qui vont faire face à un manque plus important d’enseignants suffisants et suffisamment qualifiés ”, a déclaré Emma Garcia, économiste de l’éducation à l’Economic Policy Institute, un groupe de réflexion à Washington. « Cela va avoir des conséquences négatives immédiatement et cela va leur prendre plus de temps pour pouvoir rattraper leur retard.”

En effet, des données récentes de l’enquête Household Pulse, un effort expérimental du Bureau du recensement des États—Unis pour mesurer l’expérience des Américains pendant la pandémie, suggèrent que la diminution de la disponibilité des enseignants – en personne et en ligne — peut affecter de manière disproportionnée les étudiants à faible revenu.

Au cours des deux semaines précédant les vacances de décembre, par exemple, 6,3 millions de personnes interrogées ont déclaré que les enfants de leur ménage n’avaient eu aucun contact direct avec leurs enseignants la semaine précédente. L’impact a été le plus important dans les ménages gagnant 25 000 $ ou moins, la tranche de revenu la plus basse, où près de 1,4 million de répondants ont déclaré qu’il n’y avait pas de contact; moins de 300 000 répondants dans la tranche de revenu la plus élevée, les ménages gagnant 200 000 $ ou plus, ont dit la même chose.

À mesure que la disponibilité des enseignants diminue, de nombreuses écoles recherchent des instructeurs supplémentaires pour des postes d’enseignement en personne et virtuels. Kelly Education, une agence pour l’emploi qui fournit du personnel temporaire aux districts scolaires, a déclaré que la demande de remplaçants à long terme, qui peuvent reprendre les cours d’un enseignant absent pendant des semaines ou un semestre, a augmenté de 34% cette année scolaire.

Pour inciter les nouveaux arrivants à essayer d’enseigner pendant la pandémie, certains districts augmentent les salaires ou abaissent la barre d’entrée en éliminant les exigences de cours collégiaux pour les remplaçants. Les écoles publiques du comté de Gwinnett en Géorgie — l’un des plus grands districts du pays, avec environ 178 000 élèves — ont essayé les deux approches. Le district a été aux prises avec une diminution de plus de 1 000 substituts, soit une baisse de 30%.

Après que l’augmentation du salaire des enseignants remplaçants à court terme de 5 dollars, à 98 dollars par jour, s’est avérée insuffisante pour recruter suffisamment d’enseignants remplaçants, le district a abaissé les exigences éducatives pour les remplaçants en décembre. Plutôt que d’avoir besoin de 60 crédits universitaires, les remplaçants peuvent désormais enseigner avec un diplôme d’études secondaires. Monica Batiste, surintendante associée des ressources humaines du district, a déclaré que le changement de règle avait permis au district d’embaucher des étudiants de première et de deuxième année se spécialisant en éducation.

Malgré cela, les efforts du district n’ont pas été à la hauteur de la pandémie. Avec 460 enseignants bloqués à la maison en janvier en raison d’expositions possibles au coronavirus, le district est temporairement passé à l’apprentissage à distance à partir de cette semaine.

Dans une pandémie qui a déjà fait dérailler l’éducation de millions d’écoliers, abaisser la barre des remplaçants peut être un exercice difficile. Au Nevada, les experts en éducation ont été déchirés après que le gouverneur Steve Sisolak a publié un règlement pandémique permettant aux grands districts urbains d’embaucher des enseignants remplaçants d’urgence avec uniquement des diplômes d’études secondaires — une option auparavant disponible uniquement pour les petits districts ruraux.

“Nous devons aller à ces extrêmes pour amener temporairement des adultes dans la salle pour soutenir nos enfants”, a déclaré Jhone Ebert, surintendant de l’instruction publique du département de l’Éducation du Nevada, soulignant que les remplaçants qui prennent en charge les cours pour les enseignants en absences prolongées doivent toujours répondre aux exigences du collège. ”Ce n’est pas une solution à long terme », a déclaré Ebert.

Emily Ellison, directrice des ressources humaines du district scolaire du comté de Washoe, a déclaré que les nouvelles règles avaient déjà permis au district d’examiner, d’embaucher et de former environ 60 nouveaux remplaçants.

Mais certains éducateurs ont averti que même l’élimination temporaire des exigences de crédit des collèges pourrait diminuer la qualité de l’enseignement. Dans un article d’opinion publié le mois dernier dans un journal local, Brian Rippet, président du plus grand syndicat d’enseignants du Nevada, a décrit la dérogation comme un règlement “Tout corps chaud Fera l’affaire” pour les enseignants remplaçants.

Alors que les districts intensifient leurs efforts pour recruter des enseignants temporaires, certains remplaçants actuels disent être confrontés à des conditions de travail précaires en cas de pandémie.

À l’automne, Brandon Summers, violoniste à Las Vegas, a commencé une affectation de remplacement d’un semestre en tant que professeur d’orchestre dans le district scolaire du comté de Clark, le cinquième plus grand système scolaire du pays. Bien que les élèves apprenaient à distance, le district exigeait initialement que des enseignants remplaçants viennent à l’école et enseignent virtuellement depuis les salles de classe.

Payé 120 per par jour, Summers a déclaré qu’il assumait toutes les fonctions d’un enseignant agréé régulier sans avantages tels que l’assurance maladie ou les jours de maladie payés. On s’attendait également à ce qu’il apprenne rapidement une gamme d’outils de présence et de communication en ligne — tout en enseignant virtuellement l’orchestre à quelque 210 élèves du collège.

Il fait maintenant partie d’un groupe communautaire de Las Vegas, United Substituts for Higher Wages and Better Benefits, qui milite pour l’amélioration des conditions de travail des remplaçants de district.

”C’était juste le chaos », a déclaré Summers à propos de son expérience d’enseignement pandémique, ajoutant que l’équipe de soutien de l’école n’avait aucun pouvoir pour alléger les charges d’enseignement accrues pour les instructeurs temporaires. « Ils étaient simplement heureux d’avoir un autre corps d’adulte devant ces enfants.”

Une conséquence potentiellement bénéfique de la crise de la pénurie d’enseignants est que des règles de remplacement assouplies permettent aux étudiants d’acquérir une expérience pratique en classe plus rapidement, ce qui pourrait les accélérer dans une carrière éducative. Cette année scolaire, les majors de l’éducation de l’Université Marshall à Huntington, en Virginie-Occidentale, ont commencé à travailler comme remplaçants rémunérés dans le cadre de leur formation supervisée d’étudiants-enseignants.

En septembre, Allison LePort, alors senior à Marshall, a commencé à aider dans une classe de maternelle dans le comté de Mason, en Virginie-Occidentale. LePort, qui a obtenu son diplôme universitaire en décembre, a ensuite décroché une affectation de remplacement à long terme dans la même école en tant qu’enseignant virtuel pour les élèves de quatrième année de quatre écoles.

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