Une crise de personnel d’un an dans le bureau du médecin légiste d’État à Baltimore entraîne des retards sans précédent dans les autopsies, une demande d’urgence aux fonctionnaires fédéraux pour obtenir de l’aide et maintenant une poussée législative pour plus de travailleurs.

Pour faire face aux “corps qui s’accumulent”, un législateur a déclaré que l’agence nationale qui enquête sur les décès soudains et inattendus s’est tournée vers une source prête de main—d’œuvre – des entrepreneurs “arrivés de l’extérieur de l’État” et des retraités récents gagnant 850 per par autopsie.

Les responsables de l’État disent que le bassin de main-d’œuvre est vital pour régler les cas. Mais les législateurs et les représentants syndicaux se moquent des postes vacants dans l’ensemble du gouvernement de l’État en général et affirment qu’une utilisation excessive des entrepreneurs peut être particulièrement inutile et saper le moral dans le bureau du médecin légiste.

”Nous avons une catastrophe à part entière entre les mains, bien qu’il s’agisse d’une catastrophe artificielle plutôt que naturelle », a déclaré Del. Kirill Reznik, un démocrate du comté de Montgomery qui a présenté un projet de loi exigeant un personnel adéquat dans le département, a officiellement appelé le Bureau du médecin légiste en chef.

Lors d’une audience législative sur la mesure mercredi, Reznik a déclaré que l’État n’avait pas embauché d’examinateur depuis 2019, bien que le bureau ait obtenu un nouveau chef en 2021 pour remplacer celui qui a pris sa retraite plus d’un an auparavant. Il a également déclaré que le bureau n’avait pas augmenté de manière significative la rémunération des examinateurs jusqu’à cette année, bien que la charge de travail soit maintenant à son niveau le plus élevé par examinateur.

“Au lieu de cela, ils ont opté pour le personnel quotidien pour venir les nuits et les week-ends, souvent en provenance d’autres États à nos frais pour faire face à l’arriéré”, a-t-il déclaré. “Au cours de la dernière année, cinq pathologistes ont pris leur retraite pour être réembauchés au quotidien par le bureau d’État, obtenant un taux quotidien plus élevé pour régler les cas en souffrance qui sont moins complexes et créant un problème de moral encore plus important au sein du bureau.”

Il a déclaré que d’autres examinateurs, qui sont des pathologistes certifiés par le conseil, sont partis pour d’autres emplois mieux rémunérés ou offrant un meilleur « équilibre travail-vie personnelle ».”

Le bureau, longtemps un modèle pour les bureaux d’examinateurs à travers le pays avec une main-d’œuvre stable, a connu un exode au cours des dernières années en raison d’une augmentation des homicides et des surdoses d’opioïdes qui ont considérablement augmenté la charge de travail. Le coronavirus a aggravé la situation en ajoutant quelques cas de COVID-19, mais aussi plus de cas des autres types.

Son ancien chef, le Dr David Fowler, a pris sa retraite au début de 2020 après 17 ans de travail, invoquant notamment le manque de ressources pour faire face à la charge de travail. Il a été remplacé début 2021 par le Dr Victor W. Weedn, un ancien examinateur du bureau.

Les documents fournis par les représentants de l’État aux législateurs montrent que le bureau comptait 20 médecins légistes à temps plein en décembre 2021, soit quatre de moins que l’année précédente.

Les responsables du ministère de la Santé du Maryland affirment que la situation est la même dans de nombreuses régions du pays, car le nombre de pathologistes en activité s’élève à environ 750 alors qu’environ 1 200 sont nécessaires.

Dans une lettre aux législateurs avant l’audience, les responsables de la santé ont déclaré que le département “continue de soutenir agressivement” le bureau du médecin légiste.

Au cours de la dernière année, le bureau a augmenté les salaires de plus de 50 %, un médecin légiste adjoint certifié par le conseil pouvant gagner 238 842 $ à 370 086 January en janvier.

Les fonctionnaires de l’État ont également attribué 21 nouveaux postes au bureau au cours des exercices 2022 et 2023, notamment des examinateurs, des toxicologues, des assistants d’autopsie et des agents administratifs. Ils ont demandé l’aide d’un pool de pathologistes fédéraux la semaine dernière. Ils travaillent également sur un stockage frigorifique permanent, car Reznik a déclaré que les corps étaient stockés dans les couloirs avant d’être transférés dans une installation temporaire dans un garage.

Ils ont également déclaré qu’ils cherchaient à identifier plus de travailleurs contractuels ou quotidiens. Ces travailleurs offrent une flexibilité au fur et à mesure que les cas augmentent et diminuent, et offrent la possibilité de recruter pour des emplois à temps plein. La principale source de travailleurs est maintenant un programme de bourses qui offre une formation en pathologie médico-légale.

Le nombre de pathologistes par jour est passé de 10 en 2019 à sept en décembre 2020, mais le ministère n’a pas fourni le nombre actuel de ces entrepreneurs.

Les dépenses quotidiennes des travailleurs au cours de l’exercice financier de l’État qui s’est terminé le 30 juin 2020 s’élevaient à 632 400 $ et étaient en passe de dépasser ce total au cours de l’exercice 2021, lorsque les dépenses s’élevaient à 321 300 July pour juillet à décembre 2020. Aucune donnée plus récente sur les dépenses n’était disponible.

Les responsables de l’État ont noté dans les informations fournies aux législateurs de l’État que cinq examinateurs avaient démissionné ou pris leur retraite depuis 2019 et que deux autres étaient ou seront éligibles cette année. Ils ont reconnu être incapables d’embaucher un pathologiste au cours des deux dernières années, bien que le bureau ait embauché deux boursiers de la classe de cette année et qu’un autre envisage de rester à la fin de sa bourse l’année prochaine.

Reznik a déclaré que bien que le bureau du médecin légiste soit dans une situation particulièrement mauvaise, il y a environ 6 000 postes vacants dans l’État.

Une partie du problème est due à un marché du travail difficile, mais lui et d’autres pensent que certains sont dus à la politique du gouverneur républicain Larry Hogan.

“C’est une force déstabilisatrice et nous en voyons les effets dans le bureau du médecin légiste”, a-t-il déclaré. “C’est une situation tellement difficile en ce moment et nous devrions faire ce que nous pouvons pour nous empêcher de perdre plus de gens.”

Réembaucher des retraités pour pourvoir des postes à titre temporaire n’est pas unique au Maryland, et cela permet aux départements de retenir des pathologistes expérimentés, a déclaré le Dr Kathryn Pinneri, présidente de l’Association nationale des médecins légistes.

“Il y a un nombre important de médecins légistes qui sont admissibles à la retraite ou qui seront bientôt admissibles à la retraite, y compris moi-même”, a-t-elle déclaré. “ Il n’est pas rare qu’un bureau réembauche un [pathologiste] qui a pris sa retraite de son bureau pour combler des lacunes dans la couverture.”

Elle a déclaré que la rémunération “est certainement meilleure », certains bureaux payant plus de 1 000 a par cas, qui ne sont pas non plus les cas très médiatisés qui incluent les homicides. Les pathologistes, cependant, doivent maintenir leurs licences et parfois obtenir leur propre assurance, ce qui peut être un fardeau.

Les représentants syndicaux, cependant, disent que ces travailleurs reçoivent les cas les moins stressants et peuvent aggraver la charge de travail de ceux qui restent en ajoutant non seulement des autopsies, mais souvent les plus complexes.

La poussée de l’État pour plus de travailleurs et une augmentation des salaires pourrait ne pas arriver à temps pour éviter d’autres départs, a déclaré Patrick Moran, président du Conseil 3 de l’AFSCME, qui représente environ trois douzaines de personnel de soutien dans le bureau du médecin légiste.

Il a ajouté que si l’État peut économiser sur le paiement des prestations aux entrepreneurs, il pourrait finir par payer plus par autopsie et plus globalement si les travailleurs perçoivent également des pensions de l’État.

”Cette administration a refusé d’embaucher qui que ce soit au cours des deux dernières années et a refusé d’indemniser les gens de manière compétitive, et par conséquent, ils manquent cruellement de personnel », a déclaré Moran. « Ce n’est pas exclusif au Bureau du médecin légiste en chef.”

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